Οι περιοχές πέρμαφροστ (το μόνιμα παγωμένο έδαφος) του βορείου ημισφαιρίου κρύβουν μια πραγματικά δυσάρεστη έκπληξη: Πολύ υδράργυρο, σχεδόν διπλάσιο από τον υπόλοιπο φυσικό υδράργυρο σε όλο τον υπόλοιπο πλανήτη.

Ερευνητές από την Αμερικανική Γεωλογική Έρευνα μελέτησαν δείγματα από την Αλάσκα και οι εκτιμήσεις τους δείχνουν ότι 793 εκατομμύρια κιλά υδραργύρου έχουν παγιδευτεί στο πέρμαφροστ του βόρειου ημισφαιρίου από την τελευταία εποχή των παγετώνων.

Αυτό το εύρημα θα έχει σοβαρές παγκόσμιες συνέπειες εάν η θερμοκρασία στο παγωμένο έδαφος πέσει, κάτι που ήδη έχει αρχίσει να συμβαίνει στην Αρκτική.

Έως τώρα, το πέρμαφροστ που έλιωσε έχει αποκαλύψει μερικούς ευτυχώς αδρανείς ιούς ηλικίας δέκα χιλιάδων ετών που θα μπορούσαν να ξυπνήσουν και να έχουν ολέθριες συνέπειες.

Η αποψίλωση των δασών έχει προκαλέσει ήδη μεγάλη ζημιά στο παγωμένο έδαφος στη Σιβηρία, το οποίο με τη σειρά του προκάλεσε την κατάρρευση του εδάφους και δημιουργία μεγάλων κρατήρων.

Ο υδράργυρος είναι ακόμη ένας λόγος ανησυχίας καθώς αν αρχίσουν να απελευθερώνονται οι ποσότητες αυτές, θα επηρεαστούν τα οικοσυστήματα σε όλο τον κόσμο.

«Δεν θα υπήρχε κανένα περιβαλλοντικό πρόβλημα αν όλα παρέμειναν παγωμένα, αλλά γνωρίζουμε ότι η Γη θερμαίνεται», δήλωσε ο επικεφαλής συγγραφέας Paul Schuster, επιστήμονας στην Αμερικανική Γεωλογική Έρευνα.

Ο φυσικός υδράργυρος εισέρχεται στο παγωμένο περιβάλλον από την ατμόσφαιρα. Ως μέρος του κύκλου υδραργύρου, οι ατμοί ατμοσφαιρικού υδραργύρου συνδέονται με οργανικό υλικό στο έδαφος, το οποίο στη συνέχεια θάβεται με ιζήματα. Με την πάροδο του χρόνου, καταψύχεται στο παγωμένο νερό.

Εάν μια μεγάλη ποσότητα καταφέρει να φτάσει στην επιφάνεια ή σε υδάτινους πόρους αυτό θα μπορούσε να έχει σοβαρές συνέπειες.

Ο ανόργανος υδράργυρος μπορεί να μετασχηματιστεί από τα μικρόβια σε μεθυλυδράργυρο, μια ισχυρή νευροτοξίνη.   Έχουν καταγραφεί περιπτώσεις δηλητηρίασης με μεθυλυδράργυρο στους ανθρώπους μετά την κατανάλωση ψαριών από νερό που έχει μολυνθεί  και μπορεί να προκαλέσει βλάβη στο κεντρικό νευρικό σύστημα.

Τα στοιχεία για τη μελέτη αυτή είναι πολύ σημαντικά και ανησυχητικά για την ανθρώπινη υγεία καθώς οι επιπτώσεις θα είναι τεράστιες στην τροφική αλυσίδα και αν ο υδράργυρος εισέλθει στην ατμόσφαιρα, μπορεί να ταξιδέψει σε όλο τον κόσμο.

Η έρευνα δημοσιεύθηκε στο περιοδικό Geophysical Research Letters.